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Jirafa - Giraffa camelopardalis
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Jirafa - Giraffa camelopardalis. TabernasJirafa - Giraffa camelopardalis. EsqueletoJirafa - Giraffa camelopardalis. Distribución
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  • Mamífero artiodáctilo de la familia Giraffidae propio de África.
  • Es la más alta de todas las especies vivientes de animales terrestres.
  • Los machos pueden medir de 4,8 a 5,5 m de altura y pesar hasta 900 kg.
  • El nombre común "jirafa" y primer término del nombre binomial Giraffa proviene del árabe الزرافة (ziraafa o zurapha), que significa "alta".
  • El segundo término que da nombre a la especie camelopardalis proviene del griego καμηλοπάρδαλη camelopardale y del latín camelopardalis, que significa "camello leopardo".
  • La jirafa está emparentada con cérvidos y bóvidos, pero pertenece a otra familia, los jiráfidos (Giraffidae), que comprende únicamente a la jirafa y su pariente más cercano, el okapi.
  • Julio César indrodujo la primera jirafa en Europa traída de su campañas en Asia menor y Egipto donde conoció a Cleopatra. Sin tener claro qué animal era, los romanos la bautizaron cameleopardo, un cruce entre camello y leopardo, convirtiéndose en el nombre científico que se utiliza hasta hoy.
  • La jirafa normalmente habita en sabanas o en espacios abiertos.
  • Sin embargo, cuando el alimento escasea, es capaz de adentrarse en áreas con densa vegetación.
  • Las jirafas prefieren las áreas de acacias en crecimiento.
  • Pueden beber grandes cantidades de agua cuando está disponible, lo que les permite sobrevivir a grandes periodos secos en tierras áridas.
  • Las jirafas son famosas por su cuello largo, que les permite alcanzar las hojas más altas y tiernas de los árboles y sus largas patas delanteras, que son mucho más largas que las traseras.
  • Esa proporción y longitud les obliga a un inusual paso moviendo primero las patas de un lado y luego las del otro a poca velocidad, y cruzando las patas traseras en el exterior cuando van a toda velocidad.
  • Las jirafas son una presa difícil y peligrosa.
  • Se defienden con una poderosa coz capaz de partir el cráneo o la columna de un león, los únicos predadores que suponen una amenaza para la jirafa adulta.
  • La estructura ósea del cuello no difiere de la de otros mamíferos: no tiene vértebras extras, pero cada uno de los siete vértebras cervicales está muy alargado. Cada vértebra está separada por juntas flexibles; las vértebras de la base del cuello son puntiagudas y proyectan la joroba por encima de los hombros sosteniendo el musculoso cuello.
  • Además tiene unos pequeños cuernos, llamados ossicorns, que aparecen en ambos sexos, aunque los de las hembras son más pequeños. Están formados por cartílago osificado.
  • Su apariencia es un método fiable de distinción sexual; en las hembras poseen un pequeño penacho de pelo en la parte superior, y en los machos aparecen sin pelo debido al efecto de los combates (necking).
  • Los machos a veces también desarrollan depósitos de calcio en el cráneo con la edad, dando la impresión de un tercer cuerno adicional.
  • Las jirafas han sufrido muchas otras modificaciones en el curso de su evolución, especialmente en el aparato circulatorio. El corazón de una jirafa (que puede pesar más de 10 kg) debe generar cerca del doble de la presión sanguínea normal de un mamífero de gran tamaño para mantener el flujo de sangre al cerebro en contra de la gravedad. En la parte superior del cuello, un complejo sistema de regulación de la presión (retículo admirable), previene el exceso de sangre en el cerebro cuando la jirafa baja la cabeza para beber.
  • Inversamente, los vasos sanguíneos en la parte inferior de las patas están bajo una gran presión. En otros animales, esa presión forzaría a la sangre a ser expulsada a través de las paredes capilares. Sin embargo, las jirafas tienen una gruesa capa de piel muy ajustada en sus extremidades inferiores, la cual mantiene la presión extravascular alta de la misma forma que un traje-g de un piloto.
  • El sonido que emiten gracias a sus enormes pulmones no es audible para el oído humano, ya que se comunican entre ellas y otros animales a través del infrasonido.
  • La lengua es de color negro, y es tan larga (unos 50 cm) que le permite usarla para limpiarse las orejas.
  • La boca es distinta de otros rumiantes: su labio superior no está hendido como el del camello, está recubierto de pelos y tiene una forma más aguzada.
  • Tienen un ingenioso sistema que les permite abrir y cerrar, a voluntad, las fosas nasales. Esto les permite recubrir las cavidades olfativas para impedir la entrada de polvo, especialmente cuando el viento forma remolinos.
  • El pelaje es de color amarillo, sembrado de manchas bastantes grandes, de formato irregular y color pardo claro u oscuro, siendo las manchas del cuello y piernas más pequeñas.
  • La parte inferior de las patas y el vientre es blanca y no presenta manchas.
  • Las jirafas viven en grupos de 20 a 30 ejemplares, casi todos jóvenes, ya que al envejecer buscan la soledad, no duermen más de 5 a 7 minutos seguidos, sumando una media de 2 horas de sueño al día y son capaces de correr a 60 km por hora.
  • Se define como necking el enfrentamiento entre machos, golpeándose con el cuello, por el acceso a las hembras. Estas batallas pueden ser fatales, aunque la mayoría de los casos no son muy severas. La longitud del cuello y el peso de la cabeza permiten golpear al adversario con la fuerza suficiente como para noquearlo. Se ha observado que los machos que tienen éxito en el necking tienen mejor acceso a las hembras en celo, por lo tanto la longitud del cuello podría ser producto de una selección sexual.
  • La gestación de una jirafa dura entre 14 y 15 meses; nace una sola cría.
  • La madre da a luz de pie y el saco embrionario se rompe cuando el bebé cae al suelo.
  • Las jirafas recién nacidas miden cerca de 1,8 m y pesan aproximadamente 50 Kilos.
  • A las pocas horas de haber nacido, las crías pueden correr y no se distinguen de una cría de una semana de edad.
  • Durante las dos primeras semanas pasan la mayor parte del tiempo recostadas, resguardadas por su madre.
  • Mientras que las jirafas adultas son demasiado grandes para ser atacadas por la mayoría de los depredadores, las más jóvenes pueden ser presa de leones, leopardos, hienas y perros salvajes.
  • La cría se vuelve independiente alrededor de los 18 meses y se alimenta de la leche materna hasta esa edad.
  • Sólo del 25 al 50 por ciento de las jirafas llegan a la edad adulta; aquellas tienen un promedio de vida de entre 20 y 26 años.
  • El régimen alimenticio de la jirafa concuerda con su físico; come las hojas de los árboles para lo cual le sirve su larga lengua. Las que viven en el sur de África prefieren las ramas y hojas que tienen espinas.
  • Cuando se nutre con alimentos frescos y jugosos puede permanecer mucho tiempo sin agua, pero en las épocas de sequía recorre varios kilómetros para beber en las lagunas pantanosas o en las charcas.
  • El alimento favorito de la jirafa es la Acacia, árbol que crece en la sabana africana, siendo un animal altamente selectivo en lo que come cuando tiene alimento para elegir. A pesar de esto en caso de necesidad no tiene problema en adaptarse a otros alimentos.
  • También consume otro tipo de árboles así como hierbas.
  • Para beber agua y alimentarse con hierbas la jirafa debe agacharse lo que la coloca en una posición vulnerable.
  • La lengua de la jirafa así como su aparato digestivo adaptado le permite alimentarse con vegetales espinosos, los cuales digiere sin ningún tipo de problema.
  • Las jirafas pasan entre 16 y 20 horas al día alimentándose y pueden hacerlo durante la etapa más calurosa del día cuando tiene crías, ya que los depredadores a esa hora están inactivos.
  • Pueden llegar a comer 65 kg de vegetales.
  • La jirafa, al igual que las vacas, es un animal rumiante cuenta con 4 estómagos y su digestión es similar a la del resto de los rumiantes (la digestión toma un tiempo relativamente largo).


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Página confeccionada por Francisco Miguel Merino Laguna
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